August 29, 2017

Pastors begin building Christian-Muslim bridges in Uruguay, Paraguay

Written by  Emily Jones
In Ciudad del Este, Paraguay, EMM Christian/Muslim Relations Team member Andres Prins and Imam Fadi Aljafarawi meet at the city mosque, Mezquita del Este. Photos provided by Andres Prins.  In Ciudad del Este, Paraguay, EMM Christian/Muslim Relations Team member Andres Prins and Imam Fadi Aljafarawi meet at the city mosque, Mezquita del Este. Photos provided by Andres Prins.

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SALUNGA, Pa. — In Latin America, where 90% of people identify as Christian and only 0.1% as Muslim — according to a 2015 study by the Pew Research Center — Christian-Muslim relations is not often emphasized. However, with an expected 12.5% increase in the Muslim population there by 2050, understanding between Christians and Muslims is a growing need. 

In his home country of Uruguay and its neighbor, Paraguay, Eastern Mennonite Missions (EMM) Christian/Muslim Relations Team member Andres Prins arranged for South American pastors of various denominations to visit local mosques to start building bridges with their Muslim neighbors. Throughout Prins’ July 11–August 9 trip, many of these pastors set foot inside a mosque and engaged in conversation with Muslims for the first time.

In Chuy, Uruguay, as in many other border towns, a community of Muslim businessmen has developed. In partnership with Manarah Latino, a ministry helping Latin American Christians better understand Muslims, Prins arranged a visit to the local mosque along with two church leaders: Church of God pastor Washington Rosa and Sergio Rodriguez, a Brethren Assemblies leader.

“Observing the Muslim prayer time and then greeting and interacting with several of the people present was a first for the two local pastors, who were quite excited about possibilities for the future,” said Prins. The pastors were glad to establish a positive relationship with Imam Yasser Assal, with whom they spoke for about an hour.

Prins said he observed that some Latin American pastors thought they needed to keep their commitment to Christ hidden when relating to Muslims. Throughout his trip, he encouraged Christians to seek instead to identify clearly with Jesus and represent Him well to everyone.

Twenty thousand Muslims are said to live in the border region of Ciudad del Este, Paraguay, and Foz do Iguaçu, Brazil. When Prins arranged for a group of 10 local evangelical pastors and leaders to observe Friday noon prayers at the main mosque in Ciudad del Este, Mezquita del Este, they were pleasantly surprised by the warmth, openness, and interest with which Imam Fadi Aljafarawi received them.

“For many it was their first time inside this grand new mosque, and the first time they were identifying as Christian leaders among their Muslim neighbors,” said Prins.

In the Paraguayan capital Asunción, Prins’s Friday afternoon visit to the local Islamic center with five pastors, including two Mennonite leaders, was initially met with some hesitation from the imam. However, after an afternoon of friendly introductions and conversation, the imam invited the pastors to come back anytime.

“There are a lot of misconceptions between the two groups,” said Prins. “The church leaders who came with me were very surprised and encouraged that such meetings could take place.”

During his month-long trip, Prins also spent time in Latin American Christian circles advocating for peaceful Christian-Muslim relationships coupled with faithful Christian witness. In addition to serving as a Christian-Muslim relations trainer for over 100 participants in the Manarah Latino training, he spoke in a number of churches, appeared on Paraguayan Christian radio stations Obedira and ZP-30, and met with Uruguayan Member of Parliament Gerardo Amarilla.

Each venue was an opportunity to break down misunderstandings and present the possibility of peaceful Christian-Muslim relations marked by dialogue, Christian witness, peacemaking, and hospitality — the four pillars of the Christian/Muslim Relations Team’s approach to building life-giving relationships with Muslims.


Pastores comienzan a construir puentes entre musulmanes y cristianos en Uruguay, Paraguay

SALUNGA, Pa. — En Latinoamérica, donde el 90 % de la población se identifica como cristiana y sólo el 0,1 % como musulmana (según un estudio del 2015 realizado por el Centro de Investigaciones Pew), las relaciones cristiano-musulmanas no suelen enfatizarse mucho. No obstante, con el aumento que se proyecta de la población musulmana local (del 12,5 % para el 2050), el entendimiento entre cristianos y musulmanes constituye una necesidad creciente.

De visita en Uruguay, país de su infancia y juventud, y Paraguay y Argentina, Andrés Prins, miembro del Equipo para las Relaciones entre Cristianos y Musulmanes (CMRT, por sus siglas en inglés) de EMM (Misión Menonita del Este), hizo arreglos para que grupos de pastores sudamericanos pudieran visitar mezquitas y construir puentes con sus vecinos musulmanes. Durante el transcurso del viaje de Prins (11 de julio al 9 de agosto) muchos pastores pisaron una mezquita y departieron con musulmanes por primera vez.

En Chuy, Uruguay, como en muchas otras ciudades fronterizas, se ha asentado una comunidad de comerciantes musulmanes. En alianza con Manarah-Latino, un ministerio dedicado a ayudar a los cristianos latinoamericanos a entendermejor a los musulmanes, Prins coordinó una visita a la mezquita local junto con dos pastores: Wáshington Rosa y Sergio Rodríguez.

“Observar a los musulmanes realizar sus rezos y luego presentarse y conversar con algunos de ellos fue una experiencia pionera para los dos pastores locales, que se entusiasmaron con las posibilidades a futuro,” dijo Prins. Los pastores se alegraron de poder establecer un vínculo positivo con el imán Yasser Assal, con quien charlaron como una hora.

Prins mencionó haber observado que algunos pastores latinoamericanos creían que debían mantener oculto su compromiso con Cristo al relacionarse con musulmanes. Durante su viaje en cambio, alentó a los cristianos a identificarse claramente con Jesús y representarlo con integridad ante todos.

Se dice que unos 20.000 musulmanes viven en la región fronteriza de Ciudad del Este, Paraguay y Foz do Iguaçu, Brasil. Cuando Prins trajo a un grupo de diez pastores y líderes cristianos locales para que observaran los rezos del viernes en la Mezquita del Este, la principal de la ciudad, se sintieron gratamente sorprendidos por la calidez, apertura e interés con los que fueron recibidos por el imán Fadi Aljafarawi.

“Para muchos de ellos era la primera que entraban en esa nueva gran mezquita, y la primera vez que se presentaban como líderes cristianos ante sus vecinos musulmanes” dijo Prins.

En Asunción, capital del Paraguay, la visita de Prins al Centro Islámico el viernes de tarde con cinco pastores fue recibida inicialmente con ciertos resquemores por el imán Mohammad Hassan. Pero luego de una tarde de presentaciones y conversaciones amigables, el imán invitó a los pastores a regresar en cualquier momento que quisieran sin necesidad de aviso previo.

“Hay muchos malentendidos entre ambos grupos,” dijo Prins. “Los líderes cristianos que me acompañaron quedaron sorprendidos que semejantes encuentros pudieran realizarse.”

Durante su viaje de un mes, Prins también pasó tiempo con diversos grupos evangélicos latinoamericanos abogando por relaciones cristiano-musulmanas pacíficas aunadas con testimonio cristiano fiel. Además de servir de capacitador en el tema de relaciones cristiano-musulmanas para más de 100 participantes del entrenamiento Manarah, habló en varias iglesias, en las estaciones de radio cristianas Obedira y ZP-30, y se reunió con el diputado uruguayo Gerardo Amarilla.

Cada evento fue una oportunidad para deshacer malentendidos y presentar la posibilidad de relaciones pacíficas cristiano-musulmanas marcadas por el diálogo, el testimonio cristiano, el hacer la paz, y la hospitalidad – los cuatro pilares del enfoque del CMRT para forjar relaciones vivificantes con musulmanes.